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La especie de pingüinos gigantes que habitó Nueva Zelanda

Medían entre 1,6 de altura y pesaban entre 70 y 80 kilos, existieron hace 66 millones de años

Según un comunicado de prensa, un equipo de investigadores del Museo de Canterbury descubrió una especie de pingüinos gigantes conocida como Crossvallia waiparensis después de estudiar fósiles encontrados en Waipara, en una Isla al Sur de Nueva Zelandia.

El pingüino gigante medía 1,6 metros de altura y pesaba entre 70 y 80 kilos. Se trata del último miembro de un grupo de fauna de gran tamaño originaria de la nación isleña. Estos incluyen el loro más grande del mundo, un águila gigante, un murciélago excavador gigante y el moa, una especie de gran ave no voladora.

Esta especie vivió hace entre 66 y 56 millones de años, durante la época del Paleoceno por lo que trata de una de las especies de pingüinos más antiguas del mundo.

“Refuerza aún más nuestra teoría de que los pingüinos alcanzaron un tamaño gigante muy temprano en su evolución”, dijo Vanesa De Pietri, del Museo de Canterbury.

Según los investigadores, el pariente más cercano del pingüino gigante es otra especie del Paleoceno: Crossvallia unienwillia, y este segundo descubrimiento proporciona más evidencia de que los primeros pingüinos eran grandes: “refuerza aún más nuestra teoría de que los pingüinos alcanzaron un tamaño gigante muy temprano en su evolución”, dijo Vanesa De Pietri, del Museo de Canterbury.

Los huesos de las patas de ambos pingüinos de Crossvallia sugieren que sus extremidades jugaron un papel más importante en la natación que los de los pingüinos modernos, o que aún no se habían adaptado para pararse erguidos como los pingüinos modernos.

No está del todo claro por qué los pingüinos gigantes desaparecieron de las aguas del hemisferio sur. La teoría más común es que se debió simplemente a la creciente competencia con los mamíferos marinos.

«Cuando evolucionaron los pingüinos gigantes, los grandes reptiles marinos se habían extinguido», dijo Gerald Mayr, del Museo de Historia Natural Senckenberg, a la BBC. «En la Antártida y Nueva Zelanda, no hubo grandes competidores marinos hasta la llegada de ballenas dentadas y pinnípedos (focas) muchos millones de años después», añadió.

 

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